Lean Manufacturing: el kanban como actividad de mejora

¿Qué encontrarás en este artículo?

Fundamentos del Kanban

Hay que tener en cuenta algunos puntos sobre la utilización de los sistemas de arrastre como el Kanban:

  • Las máquinas/operaciones no producen ningún artículo a menos que sea necesario para la máquina/operación posterior.
  • La información de control fluye hacia atrás a través de todo el sistema de fabricación mientras que el flujo de material va en dirección opuesta.
  • Los sistemas de arrastre ayudan a identificar los problemas.

El primer punto se considera especialmente importante; tiene muy poco sentido que las operaciones produzcan artículos si no se necesitan; los artículos se quedarían en la fábrica como productos en curso. En cambio, el enfoque tradicional del control de fabricación ha sido hacer funcionar todas las máquinas/operaciones a pleno rendimiento aunque las máquinas-operaciones posteriores no puedan asumir la producción resultante. Casi siempre el resultado ha sido grandes cantidades de trabajo amontonadas delante de máquinas/operaciones posteriores, aumentando los plazos de fabricación y la cantidad de productos en curso, al mismo tiempo que aumentan el desorden y la confusión en la fábrica.

El segundo punto es un factor a tener en cuenta cuando tiempos ciclo largos significan que el sistema responde lentamente a los cambios de la demanda. En este caso, puede ser ventajoso añadir un sistema MRP o MRP II.

El tercer punto sobre los sistemas de arrastre es que ayudan a identificar los problemas. Una de las características más importantes de la filosofía Lean es que debemos establecer sistemas que ayude a identificar problemas. Y es en este punto en donde el Kanban desarrolla todo su potencial para las actividades de Mejora.

El Kanban y las actividades de mejora

Como se ha indicado, la función del sistema Kanban no es sólo la de controlar los niveles de producción. Una de sus aportaciones más importantes es la de su aptitud para estimular mejoras que eliminen el muda en las actividades y que conlleven un aumento de la productividad.

Esta idea de la eliminación del muda ya se ilustró con la siguiente imagen:

En la imagen la empresa se representa como un barco que navega por un mar en el que periódicamente van apareciendo una serie de escollos (problemas en la empresa) que posiblemente puedan hacer encallar el barco. El nivel del mar representa el nivel de inventario y los escollos son cada uno de los problemas que van apareciendo en la empresa. Uno de los problemas pueden ser las averías, las cuales impiden un funcionamiento estable de la fábrica y ponen en riesgo el cumplimiento de los compromisos de entrega con los clientes. Otro problema es el de la no calidad, lo cual también puede producir retrasos en las entregas, excesivo stock. Y otros problemas pueden ser los cambios largos de herramientas y distribución y recorridos inadecuados.

La manera habitual de trabajar en la mayoría de las empresas ha sido la de no resolver estos problemas creando más inventario. Si se ha tenido un problema de incumplimiento de un determinado pedido con un cliente, el comercial presiona para que se cree más inventario para garantizar el suministro y no fallar en las entregas. De tal manera que cuanto peor esté funcionando una empresa mayor nivel de inventario debe tener para no fallar en las entregas.

El Lean Manufacturing actual de manera contraria: ante un problema o escollo, tenemos que analizar la causa de ese problema y ponerle remedio para que no vuelva a suceder de tal manera que se pueda bajar el nivel del mar (nivel de stocks). Se continúa hasta enfrentarse al siguiente problema. Esto articula una dinámica de Mejora Continua que conduce necesariamente a un funcionamiento excelente de la empresa en la medida en que es capaz de funcionar y cumplir con los compromisos de entregas con unos stocks mínimos.

En definitiva, el sistema Kanban, mediante la reducción de stock, ayuda al a Mejora Continua de la empresa, como indica la imagen siguiente:

De manera general, las principales ventajas que se pueden obtener del uso de los sistemas Lean tipo arrastre/Kanban, y que por lo tanto ayudan en las actividades de mejora, son las siguientes:

  • Reducción de la cantidad de productos en curso.
  • Reducción de los niveles de existencias.
  • Reducción de los plazos de fabricación.
  • Reducción gradual de la cantidad de productos en curso.
  • Identificación de las zonas que crean cuellos de botella.
  • Identificación de los problemas de calidad.
  • Gestión más simple.

Lectura recomendada

Aquí os dejo una lectura en la que se describe, entre otras cosas, el sistema de arrastre y el sistema Kanban utilizados en el desarrollo de la filosofía Lean Manufacturing. Puedes ver un poco más sobre esta lectura en el artículo dedicado a este libro.

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